06

Dit artikel hoort bij: de Vliegende Hollander 03

Precisiepost

Portugese primeurtjes voor piloten en pathfinders

‘I love it when a plan comes together’. Sigaar en grijze haren ontbreken, maar de grijns van mission-commander kapitein Darryl doet niets onder voor die van Hannibal Smith. Zijn A-Team bestaat uit jachtvliegtuigen, helikopters, transportvliegtuigen én een grondploeg. Ze komen bij het Portugese Beja samen voor 1 massale missie, een Composite Air Operation. Het kenmerkende zwarte bestelbusje is tijdens oefening Real Thaw een grijze Nederlandse C-130 Hercules. 

Het is een drukte van belang boven Beja. 4 F-16’s beveiligen het landingsgebied voor 4 Deense AS550 Fennec helikopters. Met behulp van fast ropes nemen special forces hun posities in. Tegelijkertijd strooien C-130’s zo’n 100 Portugese parachutisten en containerladingen uit boven de groene heuvels.

Zo’n 200 meter lager staart korporaal 1 Devin naar de neerdwarrelende mannen en pakketten. De pathfinder van 11 Luchtmobiele Brigade heeft er samen met zijn 4 collega’s voor gezorgd dat de dropzone is gemarkeerd en wordt beveiligd. Met hun radio’s loodsen ze vliegtuigen naar het doelgebied. Devin: “We houden constant contact. Veranderingen in bijvoorbeeld hoogte, snelheid en windrichting geven we door zodat we precies kunnen timen wanneer moet worden gesprongen of gelost.”

Expertise en timing, daar komt alles op aan. Vandaag demonstreren de pathfinders dat het met beide wel goed zit. Verschillende para’s landen in de bulls eye, binnen 50 meter van de markering. De pathfinders zijn bescheiden, maar trots. Devin: “De samenwerking tussen piloten, crews en gevechtsondersteunende en logistieke eenheden gaat super. Dit soort oefeningen laat dat onderlinge vertrouwen alleen maar groeien en dat is goud waard.”    

x
“Hier kwamen we voor”, glundert sergeant-majoor Rob. De loadmaster heeft, samen met de rest van de Nederlandse C-130 crew een primeur te pakken. Zojuist hebben ze voor het eerst het maximale aantal van 16 Container Delivery System-ladingen gelost. Zoveel ladingen wierp een Nederlands toestel nog niet eerder af. En dat schept perspectief volgens kapitein-vlieger Gert-Jan: “Nu we in een keer 28.000 pond kunnen afwerpen, is inzet voor humanitaire missies (lees: het droppen van hulpgoederen –red.) nog interessanter.”
Gespecialiseerd in het verkennen, vinden, (vrij)maken, markeren en beveiligen van landingsplaatsen, speelden de pathfinders een sleutelrol in de oefening. Het vijf man sterke team vormde een cruciale schakel tussen land en lucht. “Een goede pathfinder moet fysiek sterk zijn en veel denkcapaciteit hebben”, vertelt korporaal 1 Devin, “je moet allerlei opleidingen doorlopen, goed tegen stress kunnen en waken voor routine.”
x
“Een geslaagde try-out”, zo kwalificeert plaatsvervangend detachementscommandant majoor Igor de Fretes de Nederlandse deelname aan Real Thaw. Nederland telt slechts een klein aantal riggers en pathfinders, dus tijdens de internationale oefening in het Portugese Beja kwamen voor de specialisten van 336 Squadron, 11 Luchtmobiele Brigade en de Defensie Paraschool veel lijntjes op een perfecte manier samen. Voor het eerst deed een Nederlandse vliegende eenheid mee aan de oefening.
x
De parachutisten zijn nog nauwelijks geland of de pathfinders hebben een nieuwe uitdaging. Boven hun hoofd lost een C-130 namelijk 16 containerladingen. Aan kapitein-vlieger Gert-Jan de taak het toestel dat plots 28.000 pond lichter wordt in de lucht te houden. Gert-Jan: “In de paar seconden dat de vracht het ruim verlaat, gaat het vliegtuig heel anders reageren. Dat voel je meteen en daar moet ik goed op reageren.” Een pakket afwerpen is dus minder simpel dan het lijkt. Als de vracht verkeerd verpakt is, kan je dat niet alleen de lading kosten, maar zelfs het vliegtuig. Het zogeheten ‘riggen’ is dan ook een echt precisieklusje. Specialisten van 11 Luchtmobiele Brigade stellen voor elke airdrop de lading zorgvuldig samen.

Meer lezen over airdrops? Bekijk dan het verhaal in de Vliegende Hollander nummer 2 van 2015.

Tekst: kapitein Wouter Helders
Foto’s: sergeant Hille Hillinga